[+] blob

[+] text

[+] visual

[+] mediation
___articles
___reviews
___layout

[+] academic

[+] music

< go to articles

Musikkens dna
In: Politiken, 19.2.2006, section 2, p. 1 (the front page)

The Music Genome Project er den mest omfattende analyse af musik nogensinde. Mere end 400.000 sange er allerede brudt ned i 'gener' – som beskriver musikken ned i mindste detalje: Hvordan er harmonien, melodien, instrumenteringen? Er vokalen rå, luftig eller fyldt med vibrato? Ideen med projektet er, at man med udgangpunkt i sin personlige smag kan skabe sin egen radiostation på nettet fuld af numre, som man formentlig ellers aldrig ville have lyttet til. Pandora.com er et paradigmeskift i en musikindustri plaget af vanetænkning.

Af Martin Ferro-Thomsen

Riften om grundlæggeren af The Music Genome Project (MGP), Tim Westergren, er en rockstjerne værdig. ”I øjeblikket er det ren 'brandøvelse',” griner den 40-årige tidligere musiker og filmkomponist med henvisning til den eksplosive opmærksomhed fra medier som Rolling Stones og MTV – og dertil omkring 9.000 weblogs. Succesen skyldes den nyskabende og interaktive musikafspiller Pandora, der via internettet spiller musik, som udelukkende matcher brugerens smag.

Inden vi dykker ned i historien bag den nye teknologi, spoler vi tiden et par årtier tilbage, hvor der var anderledes stille omkring den unge amerikanske musiker med det skandinavisk-klingende navn. Som selvlært jazzpianist spillede han i otte år med et rockband, hvor han i lange perioder ”levede i et folkevognsrugbrød” og kørte fra det ene spillejob til det andet. Gennembruddet indfandt sig aldrig, ligesom det var tilfældet med de mange andre, ofte talentfulde, bands, som han mødte på Californiens støvede veje.

Ude af stand til at finde et større publikum fandt Westergren omsider et job i filmindustrien, hvor han levede af at lave musik, der faldt i filminstruktørernes smag. Efter fire år i den branche, havde han mere eller mindre indstillet sig på, at den skulle være hans skæbne.

Men i sluthalvfemserne blev internetmusik en realitet, godt hjulpet på vej af dotcom-boomet. På papiret betød det pludselig, at alle musikere kunne finde sit publikum uden at være afhængige af en pladekontrakt og dyr markedsføring.

”Der skulle være plads til alle”, husker Tim Westergren, ”men sådan blev det jo ikke. I stedet fik man en elektronisk udgave af det traditionelle musikmarked, hvor ukendte musikere var underlagt de samme vilkår som før”.

Selvom f.eks. bog- og musikgiganten Amazon i de år inviterede ukendte musikere til at indsende deres musik, som ville blive lagt online, var problemet det samme som før. En halv million kunstnere sendte ind, og de enkelte bands druknede i mængden. Man manglede simpelthen et mere kvalificeret apparat til at kunne håndtere og beskrive musikken præcist.


Økonomiske tømmermænd

Westergren, der som filmkomponist var i vanen med at skabe musik, som matchede en bestemt smag, fik tanken, at man på en eller anden måde burde kunne samle og systematisere den viden, som musikere og musikeksperter sad inde med.

Den 6. januar 2000 startede han sammen med en gruppe musikere og tekniknørder et omfattende analysearbejde. Målet var at lave den mest omfattende analyse af musik nogensinde. Ved at lytte efter musikkens allermindste grunddele, dens 'gener', nåede gruppen frem til et musisk 'genom' bestående af flere hundrede gener. På den måde kunne man på en saglig og redelig måde beskrive alt i en given sang, f.eks. melodi, harmoni, rytme, instrumentering, arrangement, teksten og vokalen.

Skræmte størrelsen på et sådan projekt dig ikke?

”Faktisk havde jeg absolut ingen anelse om, hvad jeg gik ind til. Men som iværksætter er man vel altid lidt naiv. Det er nærmest en forudsætning for at komme i gang. Til alt held var vores timing ikke så skidt endda. I marts 2000 lykkedes det at rejse 1,5 mio. dollars fra bl.a. investeringsfirmaet Garage.com. Det var kun få måneder før det store dot.com-kollaps, og allerede da kunne man mærke at en æra var ved at slutte”.

Efter et år kunne Westergrens firma Savage Beast Technologies præsentere sit første produkt, der var en slags anbefalingsservice for musikbutikker på internettet. De indgik en aftale med onlinebutikkerne Tower Records og Barnes&Noble, hvilket betød, at kunderne her fik anbefalet andre plader med lignende musikgener.

”I de dage var der ikke andre end Amazon.com, der tjente penge på nettet, og alle kæmpende for at overleve. Vi tjente faktisk overhovedet ingen penge på de samarbejder. Desuden var vores koncept baseret udelukkende på analyser af de enkelte sange og ikke hele albums, så vi var landet lidt skævt. Alligevel forsatte vi med denne strategi i fire år.”

De økonomiske tømmermænd i branchen ramte alle, og de ramte hårdt.

”Efter halvandet år slap pengene op, men vi fortsatte med at eksistere, grundlæggende som et non-profit-forehavende drevet af entusiaster. På trods af forskellige nye aftaler, bl.a. med America Online, kradsede krisen virkelig i de år. Gud ved, hvor mange lønningsdage vi missede dengang!” husker Tim Westergren alvorligt.


Ikke en cent til markedsføring

Men i 2004 gav et indskud på otte mio. dollars fra en Silicon Valley-investor Westergren og hans firma et pusterum. Tiden var pludselig igen en anden. Hurtigt internet, MP3-afspillere og internetradio var i færd med at ændre musikkulturen fundamentalt.

”Playlisten var pludselig den ultimative killer application (suveræne funktion, red.). Musikmarkedet handlede ikke længere så meget om at eje musikken, men snarere om at lytte til den. Vores system var baseret på de enkelte sange og ikke hele albums som hos forhandlerne. Vi var altså i stand til at sammensætte unikke playlister hurtigere og bedre end nogen anden.”

Den strategi førte til at Pandora.com så dagens lys i november 2005 – godt hjulpet på vej af yderligere 12 mio. dollars fra investorer. Pandora er en interaktiv musikafspiller, der streamer musik ligesom en internetradio. Blot med den kæmpe forskel, at playlisten bliver genereret direkte for at matche lytterens personlige smag.

Den første uge blev der skabt op mod 5.000 radiostationer af tilkomne brugere – vel at mærke uden der blev brugt så meget som en cent på markedsføring. Rygtet gik fra mund til mund – eller rettere: fra mail til mail og fra weblog til weblog. På tre måneder blev der lavet otte millioner radiostationer.

”Pandora udnytter The Music Genome Project meget mere optimalt end før. Det er den perfekte udnyttelse af teknologien. Den har simpelthen fået sig eget liv på internettet,” siger en selvsikker Tim Westergren.

Men han ved, hvad han taler om. I dag er genomet udvidet til at omfatte omkring 400 gener inden for fire hovedgenrer: jazz, hiphop/elektronisk, rock/pop/country og verdensmusik. Eksempelvis er der hele fyrre gener, der kan anvendes til at karakterisere stemmen alene – indeholder den meget vibrato, er den smuk eller rå, hvordan er åndedrættet osv.

I alt omfatter MGPs database omkring 400.000 sange fra over 10.000 forskellige musikere og bands fra de seneste 60 år, dog næsten udelukkende med engelsksproget musik. Musikbiblioteket vokser i øjeblikket med omkring 8.000 numre om måneden, og der arbejdes med at inkludere flere genrer, især latinsk musik og klassisk.


En eksakt videnskab?

Musikanalyserne udføres af 35 dygtige musikere med mindst fire års musikuddannelse, som alle er sluppet gennem en streng udvælgelsesproces. Hvert nummer tager 20-30 minutter om at blive analyseret. Her går analytikeren igennem hele listen med de 400 gener og noterer på en skala, hvor fremtrædende hvert gen er i den pågældende sang.

Men hvor projektet med at kortlægge den menneskelige arvemasse (The Human Genome Project) er baseret på eksakt videnskab, kan MGP vel næppe siges at være et videnskabeligt forehavende? Selvom den 'genetiske' analyse postulerer at sige noget objektivt om et stykke musik, så er analysen stadig afhængig af ørerne, der lytter.

Måske husker flere læsere filosoffen David Favrholdts seks år gamle 'parameterteori', der objektivt skulle kunne angive et kunstværks kvaliteter. Her viste det sig, at analysen af det samme kunstværk varierede mærkbart, alt efter hvem der udførte analysen.

Favrholdt havde blot ti parametre at gøre godt med, men selvom MGP har hele 400, er problemstillingen så ikke den samme?

”Jeg forstår godt, hvor du vil hen med det spørgsmål. Naturligvis er der 'støj' i vores database, men den arbejder vi på at minimere – blandt andet ved at uddanne og videreuddanne vores analytikere og lave gruppeanalyser og kontroltjek. Flere har også spurgt os om, hvorfor vi ikke bare tillader internetbrugere at forfine analyserne, eftersom flere mennesker logisk set burde have mere ret. Men efter vores erfaring kan det ikke lade sig gøre i praksis, og man får ikke bedre analyser af den grund”.

Men der må da være noget i musikken, som jeres genom ikke kan redegøre for – ligesom en genanalyse af et menneske heller ikke nødvendigvis siger noget om personligheden?

”Selvfølgelig er der det. Og det er jeg glad for! Det ville være skræmmende, hvis man kunne fange f.eks. den personlige oplevelse af musik og beskrive den i kedelige videnskabelige termer,” lyder svaret prompte fra Westergren, hvis navn i øvrigt skyldes bedstefaren i Malmø.


Bringer musikken tilbage i folks liv

Enhver, der bruger Pandora, vil da også selv kunne høre, at teknologien virker overraskende godt. Desuden er Westergrens oprindelige vision om at skabe et forum, hvor ukendte bands finder sit publikum, gået i opfyldelse. Men det er ikke alt:

”Pandora udmærker sig også ved at bringe musikken tilbage i folks liv. Lige så snart de fleste folk havner på arbejdsmarkedet, går de i stå rent musikalsk, fordi der ikke er tid til at finde ny musik. Det er ikke en prioritet længere, og derfor ændrer deres cd-samling sig ikke. Her går Pandora ind og tilfører dem ny inspiration på en ekstremt effektiv måde,” siger en tilfreds Westergren og tilføjer, at Pandora i vid udstrækning bliver brugt på arbejdspladser.

I øjeblikket har Pandora kun licens i USA. Der arbejdes på en lignende ordning i Europa, men indtil videre er man nødt til at indtaste et amerikansk postnummer for at bruge tjenesten – et skoleeksempel på hvorledes internettet går hinsides kontinental lovgivning.

MGP og Pandora Media, som Westergrens firma hedder i dag, finansieres nu hovedsageligt af bannerreklamer samt procenter af det cd- og MP3-salg, som deres tjeneste fører til hos partnerne Amazon og iTunes. Og står det til Westergren, vil det være tilstrækkeligt til at fortsætte arbejdet:

”Vi har ikke brug for store udskrivninger til f.eks. markedsføring. Enhver, der tænker i de baner, tænker på et musikmarked, der ikke eksisterer meget længere.”

Af samme grund vil Pandora Media aldrig sælge deres viden til et hitfikseret pladeselskab. For Tim Westergren og hans kollegaer er først og sidst musikere, der kæmper for et varieret musikmarked på musikkens egne vilkår.

---------------------------------------------------------------------------------------------

INFO_The Music Genome Project

---------------------------------------------------------------------------------------------

to top

< go to articles

Short abstract:

This front page piece is about The Music Genome Project, initiated by musician Tim Westergren. It is the largest analysis of music ever taken on. At the moment it has detailed analysis of more than 400,000 tracks based on an elaborate 'genome' consisting of 400 musical 'genes'.

This way the music analysists are able to account for every part of a song - harmony, melody, instrumentation, lyrics, vocal etc.

By entering your favorite artist into the free (!) online player Pandora.com it will stream new and/or known music with a similar 'genetic' makeup. This way you can utilise the wast database to learn about more music you've probably never heard about.

Pandora brings new music into your life - no matter if you are a music buff or musically illiterate. It represents an entirely new paradigm in a music industry plagued by habitual thought.

* I was also interviewed about Pandora by the University Radio in CPH (live interview 14.3.2006). The project really seems to appeal to a wide audience.

Go to Pandora.

ferro.dk / mediation / articles / musical dna - pandora.com
info | mail | link